Good memories smell like coconut

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25th octubre 2011

It is interesting how an aroma has the power to trigger memories that return us to our past and allow us to relive beautiful moments. As a Caribbean woman living in the United States, certain colors and fragrances restore my sense of belonging and remind me of my life back home.

One scent that always brings back memories is coconut; it evokes white-sand beaches and palm trees, and strolls on the shore with the boyfriend of my teenage years. But more than that, it reminds me of delicious desserts.

As a Dominican who grew up practically living in the kitchen, I can produce thousands of memories that have a special smell, color and dish to go along with them. A meal, and the ritual of preparing it, that means so much more than a simple fact. I can say without a doubt that I learned the most important lessons a girl can learn right there in the kitchen.

Therefore, when asked to write about a scent that brings back memories, I couldn’t help but reminisce over so many great moments spent while grating coconut to make pineapple and coconut in heavy syrup or so many other dishes that are made using its milk. My sisters and I will work for hours and soon the house would be filled with the soothing coconut fragrance that helped us rest after a long day of work.

But, since Dominican cuisine is not as well known as the gastronomy of other Latin American countries, I like to explain you a little about its characteristics. Dominican Gastronomy, like the people of the country, is a mixture of the customs of the Taíno Indians, the African slaves and the Spanish conquerors.

In my opinion, and due in part to the hot climate of the island, the most important and prominent influence comes from our African roots. There are evident examples of that in some of our most popular dishes, like pasteles en hoja, which are made of some sort of puree or grated plantains, bananas and jams stuffed with meat and wrapped in the plantains’ tree leaves.

Another interesting element of our cuisine is how the different regionshave their own touch to common dishes; such that you can tell where the person comes from just by the way they cook. People from the south, for example, use coconut for cooking traditional dishes which is a heritage that comes from our aboriginal.

I grew up eating rice and beans cooked with coconut milk and to me it is such a special treat. I remember being so proud I made that for my husband one day, that I announced it to him like the grand event, only to learn later that he did not care for it. He grew up in the north and eating salty meals with a coconut taste it’s just not their thing.

The main elements you can find within the Dominican cuisine are the use of many spices, plantains, bananas, jams, sweet potatoes, and of course, coconut. Also, rice is central in the daily diet of Dominicans, made plain with beans and meat on the side is such a staple, that the dish is literally called “the Dominican Flag”; or it can also be mixed with different types of beans, peas, corn or vegetables. Seafood is, of course, also part of our gastronomy but you can find it more in the coastal towns, mainly due to the high prices in areas far from the coast.

If you have more of a sweet tooth, Dominican desserts will definitely be an adventure and the use of coconut is a key element in most of them. In my house when we prepared sweets you could feel the air impregnated for hours with this aroma.

Going back to the memories, I remember how during the power outages, that are constant in the Dominican Republic, my family and I will go out to the porch looking for some relieve. No one was able to tolerate those Caribbean summer nights without a fan, TV, or ice-cold water I still can remember how the smell of coconut would hang in the air, even outside on the porch.

Dominican cuisine is certainly not a world staple. However, if you’ve never experienced the flavors of the Caribbean, I am sure you’ll be in for a good surprise with the intensity of the aromas and the different combinations you can find. If you have, I think you can agree with me that exotic and adventurous are two words that come to mind.

* This post was read at the Gain Scentalicious Reading Event on Sunday, October 23rd, 2011 at Blogalicious Conference. I did not receive any monetary compensation to participate in this event. In exchange for my participation in the event and reading my post, Gain is giving me a year supply of their laundry product line. The opinions expressed before are mine and were not edited by third parties. This is an edited [longer] version of a post called “Memories From My Dominican Kitchen”, published on the digital magazine Multicultural Familia on August 10, 2011.

 

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Los buenos recuerdos huelen a coco

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25th octubre 2011

Es interesante como un aroma tiene el poder de desencadenar recuerdos que nos regresan a nuestro pasado y nos permiten revivir hermosos momentos. Como mujer caribeña que vive en Estados Unidos, ciertos colores y fragancias restauran mi sentimiento de pertenencia y me recuerdan de mi vida allá en mi país.

Un aroma que siempre me trae recuerdos es coco; evoca recuerdos de playas de arena blanca y palmeras, y caminatas en la playa con el novio de mi adolescencia. Pero más que eso, me recuerda de postres deliciosos.

Como una dominicana que creció practicamente viviendo en la cocina, puedo producir miles de recuerdos que tienen un olor  y color especial y un plato que los acompaña. Una comida, y el ritual de prepararla, que significa mucho más que un simple hecho. Puedo decir sin lugar a dudas que aprendí las lecciones más importantes que una niña puede aprender ahí mismo en la cocina.

Es por eso que cuando me pidieron que escribiera sobre un olor que me trajera recuerdos, no pude evitar rememorar tantos momentos geniales que pasé mientras rayaba coco para hacer dulce de piña y coco (piñonate) u otros tantos platos que se hacen usando la leche del coco. Mis hermanas y yo trabajabamos por horas y pronto la casa se llenaba de la fragancia calmante del coco que nos ayudaba a descansar depués de un largo día de trabajo.

Pero como la cocina dominicana no es tan conocida como la gastronomía de otros países latinoamericanos, quiero explicarles un poco acerca de sus características.

La gastronomía dominicana, como la gente del país, es una mezcla de las costumbres de los indios taínos, los esclavos africanos y los conquistadores españoles. En mi opinión y debido en parte al clima caliente de la isla, la influencia más importante y prominente viene de nuestras raíces africanas. Hay ejemplos evidentes de eso en algunos de nuestros platos más popularesm, como los pasteles en hoja, que se hacen de un puré de plátanos y viandas rellenos de carne y envuelto en las hojas del árbol del plátano.

Otro elemento interesante de nuestra cocina es como las distintas regiones tienen su propio toque a platos cómunes; de manera que puedes decir de dónde viene la persona sólo por la manera en que ellos cocinan. La gente del sur, por ejemplo, usa coco para cocinar platos tradicionales, lo cual es una herencia de nuestro lado aborigen.

Yo crecí comiendo arroz y habichuelas cocinado con leche de coco y para mí es un plato especial. Recuerdo estar muy orgullosa de que preparé eso para mi esposo y se lo anuncié como un gran evento, y luego me enteré de que a él no le gustó. El creció en el norte y comer platos salados con sabor a coco simplemente no es lo de ellos.

Entre los principales elementos que pueden encontrar dentro de la cocina dominicana están el uso de especias, plátanos, bananas, viandas, y por supuesto, coco.

También el arroz es central en la dieta diaria de los dominicanos, hecho blanco con habichuelas y carne de acompañamiento es tan nuestro, que el plato literalmente se llama “la bandera dominicana”; o también se puede mezclar con diferentes tipos de habichuelas, arvejas, maíz o vegetales. Los mariscos, por supuesto, también son partes de nuestra gastronomía pero se pueden conseguir más en los pueblos de la costa, principalmente debido a los altos precios en las áreas lejanas a la costa.

Si tienen más gusto por lo dulce, los postres dominicanos serán definitivamente una aventura y el uso del coco es un elemento clave en la mayoría de ellos. En mi casa cuando preparábamos los dulces podías sentir el aire impregnado por horas con este aroma.

Volviendo a los recuerdos, me acuerdo cómo durante los apagones, que son constantes en la República Dominicana, my familia y yo salíamos a la galería (terraza frontal) buscando alivio. Nadie era capaz de tolerar esas noches de verano caribeño sin un ventilador, TV, o agua helada; todavía puedo recordar cómo el olor a coco se quedaba en el aire, aún afuera en la galería.

La cocina dominicana ciertamente no es reconocida a nivel mundial. Sin embargo, si nunca han probado los sabores del Caribe, estoy segura de que se llevarán una sorpresa con la intensidad de los aromas y las diferentes combinaciones que pueden encontrar. Si los han probado, creo que pueden estar de acuerdo conmigo que exóticos y aventureros son dos palabras que vienen a la mente.

* Este post fue leído en el Evento de Lectura Scentalicious patrocinado por Gain el domingo 23 de octubre de 2011 en la Conferencia Blogalicious. No recibí ninguna compensación monetaria por participar en este evento. Por mi participación en el mismo leyendo mi post, Gain me está regalando un año de su línea de productos para lavar. Las opiniones expresadas anteriormente son de mi autoría y no fueron editadas por terceros. Esta es una versión editada (más larga) de un post en inglés llamado “Memories From My Dominican Kitchen” que fue publicado en la revista digital Multicultural Familia el 10 de agosto de 2011.
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